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L'imagerie cérébrale permet-elle de lire dans l'esprit ?

Non ! L’imagerie fonctionnelle ne fournit pas une représentation directe et immédiate de l’activité cérébrale. A fortiori n’est-elle pas une représentation de l’esprit, ni même de la pensée, car ce n’est pas le cerveau qui pense mais quelqu’un.
  • 1. 

    Une véritable « neuromanie » semble avoir gagné notre culture. Le cerveau n’est plus envisagé comme un organe que le sujet possède mais comme une entité à laquelle il s’identifie, avec laquelle il se confond. Or, si notre cerveau conditionne bien ce que nous sommes, ce que nous sommes ne se réduit pas à ce que fait notre cerveau pour que nous le soyons. Le cerveau n’est pas quelqu’un.

  • 2. 

    L’imagerie cérébrale fonctionnelle (IRMf) doit être comprise comme une image construite et virtuelle, non pas comme une image réelle du fonctionnement cérébral et encore moins une représentation de la pensée. La correspondance établie finalement entre une carte d’activation cérébrale et un état mental résulte de toute une série d’inférences discutables. Croire pouvoir lire directement la pensée dans le cerveau est une illusion, à la fois méthodologique et conceptuelle.

  • 3. 

    L’imagerie cérébrale fonctionnelle (IRMf) montre les corrélats de la pensée. Le seul fait de penser, d’évoquer une image mentale, d’imaginer un mouvement, suffit effectivement à entraîner une petite augmentation du débit sanguin et de l’oxygénation du sang dans une ou un ensemble de région(s). On peut donc dire que l’IRM révèle l’action (physique) de l’esprit sur la matière ou, plus modestement, les réseaux cérébraux impliqués dans le processus de pensée.

  • 4. 

    Le cerveau n’est pas conscient. Un neurone n’est, en soi, pas plus conscient qu’une cellule cardiaque. Le cerveau lui-même n’est pas plus conscient que le cœur. J’ai besoin d’un cerveau et d’un cœur (entre autres) pour être conscient, mais ni l’un ni l’autre ne le sont (d’eux-mêmes ou de moi). Bien plus, je peux être conscient de mon cœur qui bat alors que je ne peux pas être conscient de l’activité de mon cerveau quand je pense.

  • 5. 

    Le cerveau ne pense pas, il conditionne la pensée. Rien ne pense dans le cerveau, ni dans aucun organe particulier. Seule une personne pense, et sa pensée ne peut être comprise hors de tout contexte personnel, culturel, historique et social.

  • 6. 

    Le cerveau est le substrat, la condition de la pensée, mais il n’en est pas véritablement la cause. Dans l’ordre de la causalité, il existe un rapport direct et de même nature entre l’antécédent et le conséquent (l’abus d’alcool cause l’ivresse). Dans l’ordre du conditionnement au contraire, le résultat déborde la condition qui l’a rendue possible : l’art de Rostropovitch ne se ramène pas à la qualité de son violoncelle, tout en y étant assujetti. 

  • 7. 

    L’esprit est le grand absent du cerveau. La conscience, la pensée, l’esprit, ne sont donc pas, par nature, objectivables. L’esprit désigne ce que je dois d'emblée admettre pour que la connaissance soit possible. C'est donc seulement « en creux », sur le mode de l'absence, qu’il peut se laisser appréhender empiriquement, mais, de ce fait, on pourra toujours en nier l'existence en tant « qu’objet ».

  • 8. 

    Le cerveau n’est pas la personne, la personne n’est pas un cerveau. Une personne n’est pas réductible à un produit de la nature, même si, organiquement elle en procède. Une personne est d’emblée une personne : elle « n’émerge » pas. Le caractère ontologiquement unique de l’être personnel, son unité en tant qu’esprit impliquent « quelque chose de plus », au plutôt « d’autre », que l’enchaînement causal des déterminismes naturels.

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bubbleRight aleteia Jean-François Lambert

Maître de Conférences Honoraire en Neurosciences (Université Paris 8 Vincennes - Saint-Denis). Ancien Directeur-adjoint de l’Institut d’Enseignement à Distance (IED) de l’Université Paris 8. Professeur associé à l’Institut de Philosophie Comparée (Faculté Libre de Philosophie et de Psychologie).

Documents de référence

« Je te bénis, père, Seigneur du ciel et de la terre, d'avoir caché cela aux sages et aux intelligents et de l'avoir révélé aux tout-petits. Oui, père, car tel a été ton bon plaisir »
(Lc 10,21)

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